冬蟲夏草(學名:Cordyceps sinensis),又名中華冬蟲夏草,是冬蟲夏草菌寄生在蝙蝠蛾幼蟲體內形成的複合體。冬蟲夏草是中國傳統最珍貴的中藥材之一,素有「補藥之皇」的美譽,由於近年價格倍增,冬蟲夏草更被譽為「軟黃金」、「藥黃金」。

正宗的冬蟲夏草均為野生,生長於海拔3000米至5000米的高山草原地區。夏季,冬蟲夏草菌的孢子從子囊內放射出來後,落在蝙蝠蛾幼蟲上,幼蟲鑽入潮濕鬆軟的泥土,菌會穿入並寄生在幼蟲體內。經過一個冬天,泥土裡的冬蟲夏草菌寄生於蝙蝠蛾幼蟲體內,吸取其養分,以至幼蟲全體充滿菌絲,導致枯乾而死,但幼蟲的外殼仍保持完整無損。到次年夏天時,此菌體在枯乾幼蟲的頭部發芽,長出棒狀的子座,露出土外,外觀象一根小草,基部仍留存於泥土中與幼蟲頭部相連,故稱冬蟲夏草。

野生冬蟲夏草主要產於中國的西藏、青海、甘肅、新疆、四川西部的高寒地帶和雪山草原。青海的蟲草總產量最大,但四川打箭爐和西藏那曲地區(包括比如縣、巴青縣、索縣)為品質最優良,其中西藏那曲(位於西藏自治區北部)的冬蟲夏草蟲體色澤黃亮,體型豐滿肥大,斷面呈黃白色,被稱之為上品中的上品。

每年5至7月為冬蟲夏草採收期。冬蟲夏草苗剛長出一寸就可採集。當子實體(又名子座,即草頭)長4至11厘米時採收為佳品。帶褐色的四川冬蟲夏草,體型較小,5月份採集最佳。香味較重的青海冬蟲夏草,體型屬中等,6月是最佳的採集期。至於最優質的西藏冬蟲夏草,體型最大最飽滿,呈金黃色,7月便是採收期。

冬蟲夏草產量少而且分佈不平均,每天,當地的採集員好不容易才於泥土中發現幾條子座。採集員會用簡單的工具協助,小心翼翼地把冬蟲夏草於泥土掘出。新鮮的冬蟲夏草表面濕潤及沾滿泥土。冬蟲夏草被清擦泥土後,會放於太陽下曬乾,便可使用。

「本草從新」中記載「冬蟲夏草補肺、腎。甘、平、保肺、益腎、止血、化痰、止勞嗽。」而「本草綱目」亦記載「冬蟲夏草性甘、味平、歸肺、腎經、補肺益腎、止血、化痰、用於久咳、虛喘、勞嗽喀血、陽萎遺精、腰膝酸痛。」冬蟲夏草由於可以藥食兩用,且人們不斷發現其新的藥理作用,所以近年來有供不應求、價格倍增的情況。與此同時,市面亦不斷出現偽品。所以,選購冬蟲夏草時必須小心!要向信譽良好的商店購買。

冬蟲夏草一般用以燉湯作藥療或食療。而近年來,為現合社會對養生保健食品的要求,亦有將原條冬蟲夏草磨成粉末,方便每天進食,省卻燉煮的時間。