元貝(又名乾瑤柱或瑤柱)因味道特別鮮美,素有「海鮮極品」的美譽,而且被列作「海八珍」之一。一般以為乾瑤柱或瑤柱為俗稱,但其實早於「本草從新」已出現乾瑤柱,其別名又名馬甲柱、櫛江琲、玉琲。元貝的「元」,代表「團圓」;「貝」,則有「賺錢」之意,所以元貝是烹調矜貴菜餚、喜慶節日或囍宴菜餚不可缺少的上等食材。

日本及中國東北沿海均有出產元貝。元貝其實為扇貝科貝類「閉殼肌」的乾製品。既可鮮食,亦可加工為乾製品,即元貝。日本出產的元貝為最優質,味道特別鮮美、香味濃郁。至於中國出產的,產量很少,質素亦不及日本貨。

元貝性平味甘、咸、滋陰補血、歸肝、腎、脾經;主治腹中宿食、煩渴、陰虛勞損。元貝含豐富蛋白質、磷酸鈣及維生素A、維生素B、維生素D等。元貝的天然鮮味,加上營養豐富,病後精神不振,胃口欠佳者最適合食用。 所以一般家庭都會以元貝煮粥給體弱病者。

元貝香味濃郁、味鮮美,既可作菜餚,又可作湯品,食法多元化,是男女老幼、一四年季的養生食材。