燕窩是指燕子分泌出來的唾液,再混合其他物質(如:羽毛)所築成的巢穴。
燕子品種中以金絲燕唾液的蛋白質純度和營養價值為最高。

燕窩的產地分佈於東南亞地區,主要在印尼、泰國、越南、新加坡、馬來西亞、緬甸及中國海南省一帶。因為燕窩產地不同,口感亦有異。洞燕以泰國、越南、馬來西亞為主,入口會覺爽口及稍覺粗糙,不夠軟滑。印尼燕窩以屋燕為主,相對較乾淨,雜質少,口感較腍滑,浸燉時間較短。

燕窩的採摘期為一年三次,最好品質的燕窩是頭期燕。

頭期燕即是在每年第一次採摘的燕窩。每年十一至明年一月,這正是印尼的春天,雨水豐富,萬物生長之時。金絲燕有充足食物,也是全年最強壯,唾液分泌最發達之時,所以燕窩雜質特別少,發頭最好,盞形特別大而厚身。

官燕棧更於香港農曆新年前,立即把每年最新鮮的頭期燕空運本港。官燕棧於印尼自設大型的燕屋及具規模的燕窩加工場,所以確保頭期燕的供應足夠一年的需要。

二期、三期的燕窩因為金絲燕的身體比較虛弱,唾液分泌比較慢,羽毛脫落多,雜質也較多,盞形較少,發頭亦欠佳。

中國人食燕窩可追溯至唐朝,據悉唐代女皇帝武則天經常食用燕窩養顏,繼後歷宗元迄明清,燕窩入饌之風在上流社會間始終不絕,而正列宮延御膳則由明代開始,當時東南亞附近之小國進貢天朝皇帝珍品,其中不乏極品頂級燕窩,順理成章被譽為「貢燕」或「官燕」。

明代李時珍所撰之【本草綱目】對「燕窩」已有較詳細敘述:「閩之遠海近番處,有燕名金絲……蠶螺背上內有兩肋如楓蠶絲,堅潔而白,食之可補虛損,已勞痢。故此燕食之內化而肋子化,並津液嘔出,結為小窩附石上。久之,與小雛鼓翼而飛,海人依時拾之,故曰:『燕窩』。

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